หากย้อนไปเมื่อประมาณ 10 ปีที่แล้ว ถ้าพูดถึงรถยนต์ที่ขับเองได้ คงจะเป็นเรื่องที่น่าเหลือเชื่อ และอาจมีให้เห็นได้แค่ในหนังไซไฟเท่านั้น

แต่ปัจจุบันเทคโนโลยีที่ว่านี้ได้พัฒนาไปไกลมาก มีหลายบริษัทใหญ่ระดับโลกที่ก้าวขึ้นมาศึกษาเรื่องนี้โดยเฉพาะ

ท่ามกลางการแข่งขันอย่างดุเดือด มีบริษัทสตาร์ทอัปเล็กๆ ที่คุณแทบไม่เชื่อว่าาตอนที่พวกเขาจดทะเบียนเป็นบริษัท ตัวผู้ก่อตั้งยังเรียนไม่จบมัธยมปลายเลยด้วยซ้ำ!!

เด็กมัธยมปลายที่ก่อตั้งบริษัทเทคโนโลยีสุดล้ำนี้ เค้าคือใครกัน? แล้วบริษัทน่าสนใจแค่ไหน?

เราจะพาคุณไปรู้จัก Luminar Technologies คือหนึ่งใน กันในบทความนี้ครับ

 

 

Austin Russell เด็กอัจฉริยะ ที่จำตารางธาตุได้ตั้งแต่ 2 ขวบ

Austin Russell เกิดเมื่อปี 1995 ในรัฐแคลิฟอร์เนีย เขาเป็นเด็กที่สนใจกับสิ่งรอบๆ ตัว และเริ่มฉายแววความอัจฉริยะครั้งแรกเมื่ออายุ 2 ขวบ

“ผมเดาว่า ผมน่าจะท่องจำตารางธาตุได้ตอนอายุประมาณ 2 ขวบ” Austin เคยให้สัมภาษณ์ถึงความอัจฉริยะของเขา ที่สามารถจดจำตำแหน่งของธาตุทั้ง 118 ธาตุได้ ในวัยที่เด็กหลายคนยังไม่รู้จักวิทยาศาสตร์ด้วยซ้ำ

 

ความอยากรู้อยากเห็นของเด็ก บวกกับการทำความเข้าใจในแขนงอื่นๆ ของวิทยาศาสตร์ ช่วยต่อความรู้ของเขาได้เป็นอย่างดี

เขาเริ่มเขียนซอฟต์แวร์ครั้งแรกเมื่ออายุประมาณ 11 ขวบ และเคยดัดแปลงเครื่องเกม Nintendo DS ให้กลายเป็นสมาร์ทโฟน หลังจากที่พ่อแม่ไม่ยอมซื้อโทรศัพท์ให้

 

 

เมื่ออายุ 13 ปี Russell จดสิทธิบัตรแรกของตัวเองเกี่ยวกับระบบรีไซเคิลน้ำใต้ดิน ซึ่งจะช่วยประหยัดน้ำจากการใช้สปริงเกอร์หรือการลืมปิดก๊อกน้ำ

“ผมเริ่มพัฒนาระบบคอมพิวเตอร์ ซูปเปอร์คอมพิวเตอร์ และพวกอุปกรณ์ต่างๆ จนในที่สุดก็เริ่มสนใจเกี่ยวกับการพัฒนาเลเซอร์ เลนส์และโฟตอนิกส์” 

 

โฟตอนิกส์คือสาขาหนึ่งของวิทยาศาสตร์ ที่ว่าด้วยการสร้างและควบคุมแสง ซึ่งมันได้กลายเป็นจุดเริ่มต้นในการตั้งบริษัทของ Russell ในอีกไม่กี่ปีต่อมา…

 

 

Luminar บริษัทเทคโนโลยียานยนต์ ที่ก่อตั้งโดยเด็ก ม. ปลาย

เมื่ออายุประมาณ 15 ปี Russell เริ่มทำการศึกษาเกี่ยวกับ LiDAR

มันเป็นชื่อของเทคโนโลยีที่ใช้แสงเลเซอร์วัดระยะทางของวัตถุ จุดประสงค์ก็เพื่อสร้างแผนที่สามมิติเสมือนจริงขึ้นมา มันจึงถูกนำไปใช้ในรถยนต์ไร้คนขับ เพื่อระบุตำแหน่งต่างๆ ของวัตถุโดยรอบ

ในปี 2012 หลังจากเขาศึกษา ก็พอว่ามันน่าจะสามารถไปได้ไกลกว่านั้นได้ ในขณะที่หลายบริษัทยังไม่รู้เกี่ยวกับมันมากนัก

Russell จึงตั้งบริษัทสตาร์ทอัปที่มีชื่อว่า Luminar Technologies เพื่อพัฒนาเทคโนโลยี LiDAR ของตัวเองสำหรับใช้ในรถยนต์ไร้คนขับ ซึ่งขณะนั้นเขามีอายุเพียงแค่ 17 ปีเท่านั้น

 

Russell ในวัย 22 ปี

 

Russell เลือกเรียนต่อในสาขาฟิสิกส์ที่มหาวิทยาลัย Stanford University แต่ก็เป็นแค่ช่วงเวลาสั้นๆ เพราะยังไม่ทันขึ้นปี 2 เขาก็ตัดสินใจลาออก

หลังจากคว้าทุน 100,000 เหรียญสหรัฐ (ประมาณ 3 ล้านบาท) จากกองทุนการศึกษาที่สนับสนุนผู้ประกอบการหน้าใหม่

(ซึ่งคุณอาจจะไม่รู้ว่า ทุนนั้นสนับสนุนโดย Peter Thiel มหาเศรษฐีด้านเทคโนโลยีและผู้ร่วมก่อตั้ง PayPal กับ Elon Musk นั่นเองครับ)

 

ในเวลานั้น Russell เดิมพันกับ Luminar Technologies ไว้สูงมาก เพราะไม่ได้มีแค่พวกเขาที่สนใจสร้างระบบ LiDAR เพื่อรถยนต์ไร้คนขับ แต่มีหลายบริษัทที่เป็นคู่แข่ง และบางบริษัทก็ได้ร่วมมือกับบริษัทรถยนต์รายใหญ่แล้ว

เช่น Velodyne ที่ขายระบบให้กับ Ford, Volvo และ Mercedes-Benz

หรือค่ายรถจากจีนและ BMW ที่ใช้เทคโนโลยี LiDAR จาก Innoviz

แม้จะเป็นเรื่องยาก แต่ Russell เชื่อว่าเขาสามารถสร้างระบบ LiDAR ที่เหนือกว่าคู่แข่งได้ ซึ่ง Luminar เคลมว่าเซ็นเซอร์ของพวกเขาสามารถจับภาพได้ชัดกว่าคู่แข่งถึง 50 เท่า!!

 

รถยนต์ของ Ford กับระบบ LiDAR ของ Velodyne

 

ความสำเร็จของ Luminar และเศรษฐีวัย 25 ปี

จนกระทั่งเมษายนปี 2017 หลังจากที่ซุ่มพัฒนานานกว่า 5 ปี

ในที่สุด Luminar Technologies เปิดตัวอย่างเป็นทางการพร้อมพนักงานกว่า 400 คน เรียกระดมทุนจากนักลงทุนได้มากถึง 1,000 ล้านบาท

 

ปี 2017 เป็นช่วงเวลาที่บริษัทรถยนต์หลายๆ ค่ายกำลังต้องการเทคโนโลยีสำหรับรถยนต์ไร้คนขับ และ Luminar Technologies ก็เปิดตัวได้จังหวะพอดีอีกด้วย

หลังการเปิดตัวเพียงไม่กี่เดือน Toyota เป็นบริษัทรถยนต์รายแรกที่ประกาศจับมือกับ Luminar เพื่อพัฒนารถยนต์ไร้คนขับ ก่อนจะตามมาด้วย Volvo และบริษัทชั้นนำอื่นๆ

หลังจากนั้น บริษัทของเขาก็เติบโต และได้รับความไว้วางใจมากขึ้นเรื่อยๆ

 

และล่าสุดเมื่อวันที่ 3 ธันวาคม 2020 Luminar Technologies เปิดให้ซื้อขายหุ้นอย่างเป็นทางการในตลาดหุ้นสหรัฐครั้งแรก และมีราคาหุ้นที่พุ่งทะยานขึ้นอย่างมาก ท่ามกลางความคาดหวังของนักลทุน

ทำให้ Russell เป็นเศรษฐีหน้าใหม่ของสหรัฐด้วยวัยเพียง 25 ปี พร้อมมูลค่าทรัพย์สินสุทธิ 3,600 ล้านเหรียญสหรัฐ หรือคิดเป็นเงินไทยประมาณ 108,000 ล้านบาท

 

 

จากจุดเริ่มต้นในวัย 17 ปี Russell ใช้เวลาเพียง 8 ปีเท่านั้นในการประสบความสำเร็จมาจนถึงจุดนี้

ซึ่งนอกจากเรื่องราวชีวิตที่น่าสนใจของเขาแล้ว มันยังทำให้เราเห็นว่า บริษัทที่เกี่ยวข้องกับเทคโนโลยีนั้นเติบโตได้รวดเร็วแค่ไหนในปัจจุบัน

และไม่แน่ว่า ในอนาคตสักวันหนึ่ง ชื่อของ Luminar และ Russell อาจจะเป็นชื่อที่ติดหูคนทั้งโลกก็เป็นได้…

 

ที่มา cnbc, entrepreneur, forbes

คิดเห็นอย่างไรกับเรื่องนี้...

นักเขียนแห่ง MagCarZine เว็บไซต์นำเสนอข่าวสารและบทความด้านยานยนต์ จากคนรักรถ ส่งถึงคนรักรถ และทำให้คุณได้รู้ข้อมูลจริงก่อนใคร!!